A NASA conseguiu encontrar uma espaçonave indiana “perdida” em órbita em torno da Lua usando uma técnica nova que poderia ser usada para rastrear as naves espaciais no futuro.

Cientistas do Laboratório de Propulsão a Jato (JPL) da NASA, em Pasadena, na Califórnia, usaram o Complexo de Comunicação Espacial Profunda Goldstone da NASA – também na Califórnia – para enviar um feixe de microondas para a Lua. Ao registrar as ondas que se recuperaram, eles conseguiram detectar duas espaçonaves – uma morta e outra viva – em órbita lunar, a 380.000 quilômetros de distância.

A nave espacial “viva” foi o Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO) da NASA, que está em órbita lunar desde 2009. Suas características orbitais são bem conhecidas, portanto, trabalhando com os navegadores da equipe, esses cientistas conseguiram localizá-lo refletindo microondas .

Usando esta mesma técnica, eles então tentaram encontrar a nave Chandarayaan-1 da Índia. Este foi lançado para a Lua em outubro de 2008, mas foi ouvido pela última vez em agosto de 2009. Assim, encontrá-lo foi um pouco mais desafiador.

“Encontrar a LRO foi relativamente fácil, já que estávamos trabalhando com os navegadores da missão e tinha dados precisos de órbita onde ele estava localizado”, disse Marina Brozovic, membro da equipe, em um comunicado. “Encontrar Chandrayaan-1 da Índia exigiu um pouco mais de trabalho de detetive porque o último contato com a espaçonave foi em agosto de 2009.”

Para localizá-lo, os cientistas observaram que a espaçonave – apenas metade do tamanho de um carro, cerca de 1,5 metros – estava em órbita polar em torno da Lua. Eles sabiam que era o período orbital, cerca de 2 horas e 8 minutos, e também sabiam a sua altitude, cerca de 200 quilômetros acima da superfície.

Então dispararam seu feixe de microondas a 160 quilômetros acima do pólo norte da Lua em 2 de julho de 2016, para ver se algum se refletiria na Chandrayaan-1. E eles estavam com sorte, a assinatura do radar da espaçonave cruzou o feixe duas vezes em quatro horas de observações.

Assim, eles foram capazes de identificar onde está agora. Eles descobriram que ela havia deslocado sua órbita em cerca de 180 graus, ou metade de um ciclo, desde 2009, mas em torno da Lua na mesma órbita.

Observações de seguimento foram feitas durante os próximos três meses, que incluiu o uso do Observatório de Arecibo em Porto Rico, para confirmar a localização da espaçonave. A equipe disse que este método pode ser útil para futuras missões na Lua para ajudar a rastrear sua localização precisa.