Um novo planeta anão com cerca de 700 quilômetros (435 milhas) de largura foi detectado orbitando atrás da orbita de Plutão, somando-se á cinco que já sabemos. A descoberta foi feita com o Telescópio Canadá-França-Havaí, e anunciado pela União Astronômica Internacional (IAU) ontem.

Até um nome adequadamente mitológico for escolhido, o objeto recém descoberto será referido como RR245. Ele foi encontrado em fevereiro, em imagens captadas pela Pesquisa Origens do Sistema Solar exterior (OSSOS) em setembro do ano passado.

“Lá estava ele na tela – este ponto de luz se movendo tão lentamente que tinha que ser pelo menos duas vezes mais longe quanto Netuno do Sol”, disse o Dr. Michele Bannister , da Universidade de Victoria, British Columbia, em uma declaração. Desde então foi confirmando que a descoberta é real, o próximo passo é estabelecer sua órbita.

RR245 é o ponto escuro no centro direita. OSSOS

A esta distância, sabemos muito pouco sobre RR245. “É tão pequeno e brilhante, ou grande e sem brilho”, disse Bannister . Desde o brilho nos diz algo sobre a química de superfície de um mundo, os astrônomos estão ansiosos para saber o que realmente é. Para o momento em que o OSSOS está usando uma estimativa de 700 quilômetros de diâmetro, o que tornaria menor que Ceres.

A órbita é melhor compreendida. RR245 tem uma órbita de 700 anos, e gasta seu tempo para além dos outros objetos conhecidos do sistema solar, atingindo uma distância de 19 bilhões de quilômetros (12 mil milhões de milhas) ou 128 unidades astronômicas (UA, 1 UA é a distância da Terra ao o sol). No entanto, no ano de 2092 ele vai chegar na parte mais próxima de sua órbita, um mero 34 AU, não muito longe fora da órbita de Netuno e mais perto do que a distância média de Plutão do Sol.

Sendo um terço tão largo quanto Plutão, RR245 pode mostrar uma geologia fascinante, revelada pela missão New Horizons. No entanto, antes da New Horizons,se esperava que Plutão fosse muito menos ativo do que acabou por ser, por isso RR245 pode surpreender-nos. Se como muitos dos outros planetas anões conhecidos de fora do Sistema Solar acabar por ser acompanhado por uma lua , podemos não só aprender a sua massa, mas têm melhores perspectivas de encontrar algo realmente interessante acontecendo lá.

O projeto OSSOS descobriu mais de 500 objetos para lá de Netuno, mas RR245 é o maior e único planeta anão até agora.

E as órbitas de outros objetos que orbitam 30 a 50 UA do Sol têm mostrado sinais de regularidade, que foi tomado como evidência para a existência de um ainda invisível, Planeta Nove. Até agora, no entanto, não houve relatos sobre se RR245 se encaixa neste padrão.