Um dos avanços mais profundos e emocionantes na ciência planetária nas últimas duas décadas tem sido a descoberta de lagos de metano líquido na superfície da maior lua de Saturno, Titã, e oceanos líquidos sob as superfícies geladas da maioria das luas dos planetas gasosos gigantes, e algumas dessas luas podem realmente abrigar vida.

Infelizmente, não sabemos muito sobre elas. Sondas, tais como Juno e Cassini só podem chegar  perto mas não podem entrar em contato. Além disso, os oceanos do subsolo só podem ser percebidos indiretamente. A Agência Espacial Europeia fez a sonda Huygens pousar em Titã em 2005, mas em uma superfície sólida, em vez de líquida. Então, como podemos explorar esses mares?

Uma ideia interessante a ser explorada está em desenvolvimento, enviar submarinos pelo  espaço para as luas. Ao longo dos próximos dois anos, a NASA está dedicando meio milhão de dólares para pesquisar a possibilidade de enviar um veículo desse tipo á Titan. Mas existem outros estudos lá fora, também – com objetivos, incluindo Europa e Ganimedes de Júpiter, e Enceladus de Saturno. Mas essas missões realmente estão ao nosso alcance tecnológico ?

Os desafios de um submarino Titan

O mar de Kraken  é o maior mar em Titã com uma área de 400.000 quilômetros quadrados – maior do que o Mar Cáspio, aqui na Terra. Mas não é feito de água – temos boas evidências de que este é sim um lago de metano, etano e nitrogênio.

Imagem de radar da Cassini da região norte do Kracken Mare em Titã mostrando a grande ilha de Mayda Insula. NASA / Jet Propulsion Laboratory-Caltech / Agenzia Spaziale Italiana.


 

Algumas das linhas costeiras rasas do mar de Kraken são apenas 30-40 metros de profundidade, mas imagina-se que o seu ponto mais profundo seja de  150 metros. À medida que mergulhar abaixo da superfície a pressão aumenta por causa do peso do líquido acima. Na Terra, você pode sentir isso em seus ouvidos ao nadar debaixo d’água, metano líquido é cerca de metade tão denso como água e a gravidade em Titã é cerca de sete vezes mais fraca do que a Terra, semelhante à nossa Lua. Então submarinos mergulhando 150 metros em Titã não precisariam suportar a mesma pressão como se fosse na Terra.

Uma enorme dificuldade com essas missões é empacotar o submarino em um sistema que pode ser lançado em um foguete, sobreviver no espaço profundo durante cerca de sete anos para Titan, em seguida, fazê-lo através de uma descida hipersônica chegar ao oceano. Aviões espaciais, como o X-37, são ideais e que funcionam bem ao descer na atmosfera de hidrocarbonetos espessa de Titã. A nave espacial seria lançada a partir da Terra em cima de um foguete com o submarino dentro. Uma vez no sistema de Saturno, a nave espacial iria então pousar no mar de Kraken e implantar o submarino.

 

Descendo até as profundezas:

Algumas dezenas de quilômetros abaixo da superfície gelada de Europa, temos boas evidências de que poderia haver um oceano de água salgada. Na verdade, poderia haver oceanos  subsuperficiais de água líquida em um número de luas de Júpiter, Saturno, e, possivelmente, Urano e Netuno. Como a água é um pré-requisito para a vida na Terra, isto levanta a noção emocionante que estas luas podem ser habitáveis. É por isso que muitos cientistas planetários estão interessados em explorar esses lugares – seja com submarinos ou radares de penetração de gelo.

 

Os testes para essa missão já ocorreram na Antártida. No entanto ainda há grandes obstáculos para enfrentar, mas a NASA parece comprometida. A missão poderia ser executada em meados de 2040, e depois de Titan, quem sabe, podemos até estar à procura de fontes hidrotermais em Europa.

Este texto foi originalmente obtido daqui