Europa Clipper, este é o nome oficial da missão da NASA que será lançada na década de 2020 para estudar a lua de Júpiter e descobrir se ela pode ter um oceano habitável sob sua superfície.

O nome Europa Clipper tem sido usado extraoficialmente para a missão desde que foi proposto pela primeira vez há alguns anos, mas a missão foi mais formalmente conhecida como a Europa Multiple Flyby Mission.

Esse nome decorreu dos 45 voos planejados da nave espacial Europa quando estiver na órbita de Jupiter. A razão para isso é que os níveis de radiação em Júpiter são intensos e seria difícil manter a espaçonave voando pela Europa.

Em vez disso, sua órbita irá levá-la para longe de Júpiter, antes de descer sobre a uma distância de 25 quilômetros acima da superfície de Europa.

“Durante cada órbita, a espaçonave gasta apenas um curto período de tempo dentro do ambiente de radiação desafiador perto de Europa”, disse Robert Pappalardo, cientista do projeto Europa Clipper no Laboratório de Propulsão a Jato da NASA em Pasadena, Califórnia.Atualmente temos uma espaçonave em órbita ao redor de Júpiter, a nave espacial Juno da NASA. No entanto, Juno é projetado apenas para estudar Júpiter e é improvável obter muitos dados de qualquer uma das luas.

O Europa Clipper vai nos dar essa capacidade, algo que é muito emocionante. Europa tem uma camada gelada de aproximadamente 25 quilômetros de espessura. Por baixo, porém, há um oceano que se estende por dezenas de quilômetros em direção ao núcleo da lua.

Com água e uma fonte de energia (o impulso gravitacional de Júpiter sob lua), há uma chance de que este oceano seja um ambiente habitável. Se houver produtos orgânicos lá, então poderia até haver vida microbiana.

Enquanto esta missão não irá provar a superfície da lua ou seu oceano diretamente, a NASA também está trabalhando no Europa Lander que se iniciaria no final da década de 2020 ou início de 2030 para colher amostra da superfície. Talvez apenas daqui muitos anos que nós poderemos realmente colher amostras do oceano diretamente – mas essas missões podem nos ajudar a um dia descobrir se há vida em Europa.

Fonte: IFLScience

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