A chegada da missão Dawn da NASA no planeta anão Ceres no início de 2015 acabou de ter feito valer a pena a espera. Este planeta anão é o maior corpo no cinturão de asteroides entre Marte e Júpiter e foi o primeiro a ser descoberto. Mas, até recentemente, tínhamos apenas informações de terreno baseados em telescópios, que nos deram vislumbres tentadores de um objeto escuro, possivelmente, rico em água.

Agora, a sonda espacial Dawn enviou uma safra de resultados, resumidos em seis novos trabalhos de investigação publicados em um número especial da revista Science. Nós temos agora um mapa de Ceres que revela minerais incomuns, uma superfície salpicada de crateras, e água em forma de gelo e, possivelmente, uma atmosfera exterior com vapor!

Os dados fornecem um mapa geológico global do asteroide mostrando que toda a sua superfície parece estar coberta de filossilicatos, um importante grupo de minerais de argila. Dois tipos de argilas específicas foram identificadas: uma que é rica em magnésio, e a segundas uma espécie rica em amônio. Parece haver pouco ou nenhum padrão para a distribuição dos dois minerais – ambos estão quase em todos os lugares.

Planeta anão Ceres


Esta onipresença é importante, os minerais não poderiam ter sido formados em um evento local, tal como um impacto em uma cratera cheia de gelo. Eles devem ter sido produzidos por alteração de escala planetária, presumivelmente implicando que deve ter havido volumes de água. É claro que enormes quantidades de água líquida não estão presentes em Ceres agora. Mas o sinal de água-gelo foi detectado em pelo menos uma cratera.

Uma vez que a temperatura de Ceres é relativamente ”quente” (entre -93 e -33 ℃ ℃), água/gelo podem estar expostos à superfície, os vestígios descobertos sugerem também, que algum gelo subterrâneo foi recentemente exposto e que deve haver algum mecanismo para explicar como a superfície foi perturbada dessa maneira. Alguns pesquisadores acham que a resposta é Cryovolcanismo (um vulcão de gelo em tradução livre), onde as camadas do subsolo de gelo misturam-se com minerais e infiltram-se lentamente na superfície através das rachaduras e fraturas.

fluxos de gelo

Bem como um mapa geológico da Ceres, temos também uma imagem de Ceres (acima). Isso mostra que a superfície de Ceres é salpicada de crateras de impacto, embora as crateras não são distribuídos uniformemente sobre a superfície. Muito mais interessante são os três tipos distintos de fluxo mineral (caminhos) em toda a paisagem, produzidos pelo movimento do gelo e deslizamentos de terra. A distribuição dos tipos de fluxo varia com a latitude – e os pesquisadores acreditam que isso significa que diferentes camadas superficiais do asteroide contem diferentes quantidades de gelo.

Um dos resultados mais notáveis é a detecção de um aumento súbito de electrões altamente energéticas ao longo de um período de cerca de uma semana, em Junho de 2015, coincidindo com uma tempestade solar. Os pesquisadores acreditam que os prótons disparados pelo sol interagiram com partículas na atmosfera fraca Ceres, criando uma onda de choque que acelerou os elétrons. Com base em observações do Telescópio Espacial Hubble, Ceres deve ter uma  exosfera tênue (atmosfera exterior) de vapor de água. Imagens do amanhecer do planeta  sugerem que este pode realmente ser o caso.

Juntos, estes novos conjuntos de informações mostram que Ceres é um mundo que foi moldado por uma série de eventos, com uma forte crosta de filossilicatos magnésio- e amônio de suporte sobrepostos e um interior de gelo salgado e minerais hidratados. Que outros segredos escondido serão revelados com a investigação continua sobre os tesouro de dados de Ceres?  Ainda há dúvidas sobre a variedade de depósitos minerais, a profundidade da camada de gelo-rocha subsuperficial, e, é claro, o potencial para o material orgânico no planeta menor. A colheita de Ceres até agora tem sido rica e promete manter-nos ocupados pelos próximos anos.

 

Este artigo foi publicado originalmente no The Conversation. Leia o artigo original.

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